Cómo leer un histograma de imagen en Photoshop

Cómo leer un histograma de imagen en Photoshop

Histograma de Photoshop CS3

Una de las herramientas más importantes y valiosas que nos da el Photoshop para editar, retocar o restaurar imágenes es la Histograma. De hecho, los histogramas son tan valiosos que no se limitan sólo al Photoshop. También encontrará histogramas en muchos otros programas de edición de imágenes, como Photoshop Elements, Adobe Lightroom, el plug-in de Camera Raw, ¡y más! Muchas cámaras digitales de hoy en día también vienen con una útil función de histograma que le permite ver la exposición de sus fotos justo después de tomarlas. Para algo tan simple, es difícil imaginar la vida sin histogramas, al menos para cualquiera que se tome en serio la calidad de sus fotos.

Entonces, ¿qué es exactamente un histograma? Simplemente, un histograma es un gráfico. Lo sé, tan pronto como menciono la palabra «gráfico», mucha gente se duerme, pero no te preocupes, esto es fácil. Un histograma es un gráfico que nos muestra el rango tonal actual de nuestra imagen. Por «gama tonal», me refiero a los valores de brillo de la imagen. Un histograma nos muestra cuánto de la imagen es actualmente negro puro (lo más oscuro que puede ser una imagen), cuánto es actualmente blanco puro (lo más brillante que puede ser una imagen), y cuánto cae en algún lugar entre el blanco y el negro. Es importante no confundir el «blanco y negro» aquí con las imágenes en blanco y negro. Los histogramas funcionan igual de bien con las fotos a todo color, ya que estamos tratando con valores de brillo, no con colores (aunque can usan histogramas para ver los valores de brillo de colores específicos, pero eso va más allá de todo lo que necesitamos saber en este punto).

¿Por qué necesitamos saber la gama tonal de nuestra imagen? Bueno, para empezar, ¿alguna vez has mirado una foto que parecía un poco «plana»? Puede que haya sido una gran foto en general, pero no te salía tanto como debería. Lo más probable es que sea porque la imagen sufría de bajo contraste, y puedes usar un histograma para ver fácilmente dónde está el problema. Puede mostrarnos rápidamente si las luces de una foto no son tan brillantes como podrían ser, o las sombras pueden no ser tan oscuras como podrían ser. Ambos problemas conducen a un pobre contraste, pero afortunadamente, los histogramas los hacen tan fáciles de detectar que podemos corregirlos rápidamente en lugar de perder el tiempo preguntándonos qué es lo que está mal.

Otro problema potencial con el que nos podemos encontrar al editar imágenes es que partes de una foto pueden ser tan oscuras que se han convertido en puro negro, o pueden ser tan claras que se han convertido en puro blanco. Cuando esto sucede, perdemos todo el detalle de la imagen en esas partes de la foto. Técnicamente, se conoce como «recortar» las sombras y las luces, pero puede que hayas oído a alguien usar términos como «tapar» las sombras o «soplar» las luces. Todo significa lo mismo, que es que hemos perdido el detalle de la imagen. No siempre es fácil para nosotros notar cualquiera de estos problemas con sólo mirar la foto en la pantalla, ya que nuestros ojos simplemente no son lo suficientemente sensibles (aunque podemos distinguir el detalle en las sombras mucho más fácilmente que en las luces), pero al echar un vistazo rápido al histograma de la imagen, podemos ver instantáneamente si hemos ido un poco demasiado lejos con nuestra edición y necesitamos retroceder un poco las cosas. O, si estamos restaurando una foto antigua, el histograma podría decirnos que la imagen original en sí misma ha perdido detalle en las luces o sombras, permitiéndonos proceder a partir de ahí. La conclusión es que si estás editando imágenes y no sabes cómo leer un histograma, tú y tus fotos están en una seria desventaja.

Viendo un histograma en Photoshop

El lugar más común para ver un histograma en Photoshop es dentro de la Niveles aunque Adobe introdujo la muy bienvenida paleta de Histograma en Photoshop CS y en Photoshop CS3 añadieron un conveniente histograma al cuadro de diálogo de Curvas, pero Niveles hace muy fácil ver exactamente lo que el histograma nos está diciendo. Aquí hay un ejemplo de un histograma típico dentro de Levels. El histograma en sí mismo es el área de negro sólido que parece una cadena montañosa:

FILE Aumentar el contraste y el color con la máscara de luminosidad en Photoshop

El histograma en el cuadro de diálogo de los niveles en Photoshop. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El histograma es la «cordillera» negra en el centro del cuadro de diálogo de los niveles.

La razón por la que Niveles hace tan fácil entender lo que el histograma nos dice es porque el cuadro de diálogo de Niveles incluye una barra de gradiente horizontal directamente debajo del histograma. El gradiente comienza desde el negro puro en el extremo izquierdo y gradualmente se hace más brillante hasta que alcanza el blanco puro en el extremo derecho:

La barra de gradiente negro a blanco debajo del histograma en el cuadro de diálogo de los niveles en Photoshop. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El cuadro de diálogo de los niveles contiene una barra de gradiente negro a blanco debajo del histograma.

¿Por qué este gradiente hace que sea tan fácil de entender el histograma? Es porque los niveles de brillo del gradiente coinciden exactamente con el histograma de arriba. El histograma nos muestra cómo la gama tonal de nuestra imagen se distribuye actualmente entre el negro puro y el blanco puro. Cuanto más alto aparece el histograma sobre un cierto nivel de brillo en el gradiente, más de nuestra imagen está apareciendo en ese nivel de brillo. Cuanto más bajo sea el histograma sobre un cierto nivel de brillo en el gradiente, menos de nuestra imagen está apareciendo en ese nivel de brillo. Si el histograma no aparece en absoluto sobre un cierto nivel de brillo en el gradiente, significa que nada en nuestra imagen está apareciendo actualmente en ese nivel de brillo.

Por ejemplo, si miramos en el extremo izquierdo del histograma, vemos que sólo se muestra una cantidad muy pequeña del histograma. Esa área en el extremo izquierdo representa el negro puro en la imagen. ¿Cómo sabemos eso? Si se mira de cerca, se notará que el área en el extremo izquierdo se alinea verticalmente con el negro puro en el gradiente debajo de ella. Ya que hay muy poco del histograma en esa área, sabemos que hay muy poco en nuestra imagen que sea negro puro:

El área en el extremo izquierdo del histograma muestra que muy poco de la imagen es negro puro. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El área en el extremo izquierdo del histograma nos dice cuánto de nuestra imagen es actualmente negro puro.

Si miramos el extremo derecho, vemos aún menos del histograma. De hecho, casi no se ve nada en absoluto. El área del extremo derecho representa el blanco puro, y de nuevo, podemos ver esto fácilmente en el cuadro de diálogo de los niveles porque el área se alinea verticalmente con el blanco puro en el gradiente debajo de ella. Dado que sólo una pequeña parte del gradiente aparece en el extremo derecho, sabemos que no hay casi nada en nuestra imagen que sea actualmente blanco puro:

El área en el extremo izquierdo del histograma muestra que muy poco de la imagen es blanco puro. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El área en el extremo derecho del histograma nos dice cuánto de nuestra imagen es actualmente blanco puro.

Puede que tengamos muy poco que sea blanco o negro puro, pero estamos viendo picos muy pronunciados en otras partes del histograma entre el blanco y el negro, lo que significa que tenemos mucha información de la imagen en esos niveles de brillo. De nuevo, si comparamos los picos en el histograma con los niveles de brillo del gradiente directamente debajo de ellos, podemos ver exactamente cuán brillantes son esas áreas en la imagen actualmente:

Los picos en el histograma coinciden con el gradiente debajo de él. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El histograma muestra mucha información de la imagen repartida entre el blanco y el negro.

Sin siquiera mirar la imagen misma en la ventana del documento, podemos ver con sólo ver su histograma que la foto está bien expuesta con muchos detalles de la imagen distribuidos uniformemente a través de la gama de niveles de brillo, y como hay muy poco del histograma que aparece en el extremo izquierdo o derecho, sabemos que las sombras y las luces no están siendo recortadas a blanco o negro puro, lo que significa que no hemos perdido ningún detalle en esas áreas.

En comparación, aquí hay un ejemplo de un histograma de una imagen que sufre de sombras recortadas. Fíjense en la parte del histograma que está agrupada en el extremo izquierdo, con un pico alto directamente sobre el negro puro en el gradiente debajo de él. Esto es una buena indicación de que el detalle de la imagen en las sombras se ha perdido porque gran parte de ella ha sido forzada a negro puro, ya sea por una mala exposición, un escaneo de mala calidad, o simplemente por oscurecer demasiado la imagen en el proceso de edición:

Un histograma que muestra sombras recortadas. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El histograma que muestra mucha información de la imagen en el extremo izquierdo, lo que normalmente significa que se ha perdido el detalle de la sombra.

FILE Aumentar el contraste con los modos de mezcla de Photoshop

No nos vamos a preocupar de arreglar el problema aquí. Simplemente estamos mirando el propio histograma, aprendiendo a entender lo que nos dice sobre nuestras imágenes, y aprendiendo a reconocer problemas potenciales como las sombras recortadas en el histograma de arriba.

Aquí hay un ejemplo de un histograma de una imagen con el problema exactamente opuesto. En este histograma, las luces han sido recortadas, lo que significa que hemos perdido detalle en las luces porque han sido forzadas a blanco puro. De nuevo, esto podría ser causado por una sobreexposición, un mal escaneo, o por dar demasiado brillo a la imagen en el proceso de edición:

Un histograma que muestra los reflejos recortados. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

Un histograma que muestre mucha información en el extremo derecho suele significar que se ha perdido el detalle de relieve en la imagen.

Sin el histograma, fácilmente no podrías notar que has perdido el detalle de la imagen en las sombras o en las luces hasta que es demasiado tarde, pero con el histograma, es como tener el Photoshop vigilando la imagen por ti mientras trabajas, advirtiéndote de potenciales problemas en cada paso del camino.

A continuación, echaremos un vistazo aún más de cerca a los histogramas y responderemos a la pregunta de si existe o no un histograma «ideal» o «perfecto».

256 niveles de brillo

Si miras directamente debajo de los lados izquierdo o derecho del histograma en el cuadro de diálogo de los niveles, verás un número, con a la izquierda y 255 a la derecha. Los histogramas nos muestran exactamente 256 diferentes niveles de brillo desde el negro hasta el blanco, siendo 0 el negro puro y 255 el blanco puro, y eso es porque las imágenes estándar de 8 bits contienen 256 valores de brillo posibles (una foto guardada como un archivo JPEG, por ejemplo, es una imagen de 8 bits). La razón por la que los números van de 0 a 255 y no de 1 a 256 es porque mientras tú y yo solemos empezar a contar desde el número 1, los ordenadores (y los programas de ordenador como Photoshop) empiezan a contar desde 0:

El histograma muestra 256 niveles de brillo de 0 a 255. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El histograma muestra 256 niveles de brillo, con 0 siendo negro puro y 255 trayendo blanco puro.

Si miras de cerca a lo largo de la parte superior de un histograma, verás que no es suave. Más bien, está compuesto de pequeños picos y crestas, cada uno de los cuales es la parte superior de una delgada barra negra vertical. Si los contaras, suponiendo que tuvieras un histograma continuo de izquierda a derecha, encontrarías exactamente 256 barras, cada una de las cuales representa un nivel de brillo diferente. Cuantos más píxeles tengas en tu imagen con un nivel de brillo específico, más alta será la barra para ese nivel. Aquí hay una vista ampliada del histograma para que la parte superior sea más fácil de ver:

El histograma está compuesto por 256 niveles individuales. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El aspecto de «cordillera» de un histograma se compone en realidad de (hasta) 256 barras verticales individuales.

Tenga en cuenta que no hay una relación de 1:1 entre el histograma y el número real de píxeles de la imagen. La mayoría de las fotos digitales de hoy en día contienen millones de píxeles, y si Adobe tratara de encajar todos ellos dentro del histograma, ¡necesitarías varias pantallas de ordenador sólo para verlo! Por lo tanto, el histograma simplemente nos da una idea general de cuánto de la imagen está a un cierto nivel de brillo en comparación con otros niveles de brillo. También hay que tener en cuenta que incluso si se trabaja en modo de 16 bits en Photoshop, lo que aumenta el número de valores de brillo posibles de 256 a la friolera de 65.536 de ellos, el histograma seguirá mostrando los mismos 256 niveles de brillo, de nuevo por la sencilla razón de que de otro modo no cabría en su pantalla.

El mito del histograma perfecto

Mucha gente pregunta si existe un histograma ideal o perfecto. Anteriormente, me referí al primer histograma que vimos como un ejemplo de un histograma «típico», pero en realidad, no existe tal cosa. Cada imagen es diferente, lo que significa que cada histograma será diferente. No hay una forma ideal para un histograma en el que se deba trabajar. De hecho, preocuparse demasiado por el aspecto de su histograma sería un gran error. Los histogramas deben ser usados como una guía, no como una meta. Lo que más importa es la imagen en sí misma. El histograma simplemente nos muestra con qué estamos trabajando y qué tipo de problemas pueden existir ya en la imagen (subexpuesto, sobreexpuesto, etc.). Y al mantener un ojo en el histograma mientras trabajamos, podemos asegurarnos de que no llevamos las cosas demasiado lejos y perdemos detalles importantes de la imagen. Sin embargo, siempre se debe juzgar el éxito de las imágenes en función del aspecto de la imagen en sí, no del aspecto del histograma.

FILE Gira y redreixeu las imágenes con la herramienta de recorte en Camera Raw 8

Como ejemplo de lo diferente que puede ser el histograma de una imagen a otra, consideremos esta foto:

Una imagen oscura y discreta en Photoshop. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

Un ejemplo de una imagen naturalmente oscura.

Una foto nocturna como la de arriba sería naturalmente oscura, o al menos, más oscura que una foto promedio tomada a mitad de la tarde. Este es el aspecto del histograma de esta foto:

El histograma para la foto nocturna. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

El histograma nos muestra que la mayor parte de la imagen está compuesta de tonos más oscuros.

Fíjese en cómo la mayor parte del histograma se encuentra dentro de la mitad izquierda del rango de brillo, lo que significa que la mayor parte de la imagen es oscura y hay pocos tonos más claros. Las imágenes como esta se conocen comúnmente como de bajo perfil imágenes porque son naturalmente oscuras. De hecho, en este caso, hay un gran pico en el histograma del extremo izquierdo, que indica que grandes áreas de esta foto son de color negro puro. Ahora, todo lo que hemos aprendido hasta este punto nos dice que tanto negro puro es un problema porque significa que hemos perdido el detalle de la imagen en las sombras, pero como con la mayoría de las cosas en la vida, hay excepciones ocasionales a la regla. En esta foto, ya que las plantas en primer plano están destinadas a ser silueteadas contra la luz de la luna, tiene sentido tener tanto negro puro en la imagen. Sería un error tratar de «arreglar» esta foto sólo para que el histograma se vea más atractivo.

Aquí hay otro ejemplo a considerar:

Una imagen brillante, de alto perfil en Photoshop. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

Un ejemplo de una imagen naturalmente brillante.

Esta escena de invierno es bastante opuesta a la imagen anterior. Aquí, todo es brillante con muy pocas zonas oscuras que se encuentran. Este es el aspecto del histograma:

El histograma para la foto del invierno. Imagen © 2020 Photoshop Essentials.com.

Este histograma nos muestra que la mayor parte de la imagen está compuesta de tonos más claros.

En este caso, podemos ver que la mayor parte del histograma se encuentra dentro de la mitad derecha del rango de brillo, lo que nos dice que hay muy pocos tonos más oscuros en la foto. De hecho, no sólo no hay nada que sea negro puro, sino que no hay nada incluso cerrar a negro puro en esta foto. Las imágenes como esta son comúnmente conocidas como de alto nivel imágenes porque son naturalmente brillantes. Una vez más, sería un error hacer ajustes a la imagen simplemente para equilibrar el histograma, ya que la propia foto se vería afectada.

El resto de los tutoriales en nuestro Edición de fotos tratan de cómo corregir realmente varios problemas de imagen, pero como saber leer un histograma en Photoshop es una habilidad tan esencial para la edición de imágenes a nivel profesional, pensé que sería útil echar un vistazo más de cerca a lo que son exactamente y qué es lo que los histogramas pueden decirnos sobre nuestras imágenes.

Ya sea que estés viendo el histograma en la pantalla LCD de tu cámara digital, o usándolo para ajustar la exposición en la Cámara Raw, arreglando problemas tonales generales con los Niveles, aumentando el contraste de la imagen con las Curvas, o simplemente manteniendo un ojo en la paleta de Histograma mientras trabajas, esperemos que en este punto tengas una mejor comprensión de cuán indispensables son realmente los histogramas.

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